【“动物天体”来了解一下】以动物命名的华美星象有哪些?

【“动物天体”来了解一下】以动物命名的华美星象有哪些?
该星云深色部分的形状酷似飞鸟,因而得名老鹰星云。
供图:NASA
 
  星系碰撞融合,新恒星横空出世,老恒星壮丽谢幕,在宇宙中形成了各种各样奇特的形状,其中许多天体形状与地球上的动物颇为相似。
 
撰文:BENJI JONES
 
  如果你觉得地球上的动物都不够看,那就请你仰望星空吧。只要你拥有最棒的望远镜和巨大的脑洞,你一定能在星空中发现老鹰、大象、鲸鱼等等。
 
  长期以来,天文学家都喜欢用动物的名字来命名星系、星云和其它天象。如今,这些以动物命名的天体已有几十个。单拿星云来说,就有起码20种动物,比如大乌贼和奔跑的鸡。
 
  美国哈弗福特学院的天文学副教授Karen Masters说:“这些天体真的能激发人们的想象力。从不熟悉的事物中寻找熟悉的事物,是人类的天性。”
 
  对于早期的观测者而言,这些天象真的很陌生。星云是由气体和尘埃组成的宇宙云团,恒星在其中变幻莫测,而星系则是数以百万、千万计的恒星靠引力约束在一起的天体。
 
  双鼠星系之类的动物名称,已经沿用了好多年,甚至有些长达几百年。不过,负责给天体命名的国际天文联合会的前总秘书长Thierry Montmerle认为,这些名称并不正式。
 
【“动物天体”来了解一下】以动物命名的华美星象有哪些?
这两个螺旋星系因其长长的尾巴而被命名为双鼠星系。两个星系正在将彼此撕裂。
供图:NASA
 
  他说:“虽然这很不正式。但这些名字得到了大众的喜爱,而国际天文联合会也对此喜闻乐见。”
 
哺乳动物
 
  哺乳动物在地球上很常见,在太空中也为数不少。事实上,起码有3个星系和6个星云是以哺乳动物命名的,比如马头星云、猫爪星云和最近命名的海牛星云。
 
  还有两个哺乳类星系的形状非比寻常,它们的名字叫:双鼠星系和鼠海豚星系。这两个星系都受到了其它星系的引力拉动,产生了天文学家口中的“潮汐尾”,其中还包含着无数的恒星。
 
  Masters说:“双鼠星系之所以得名,是因为它由两个圆团状的星系构成,而这两个星系身后都长着长长的潮汐尾。” 
 
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马头星云镶嵌在广阔而复杂的猎户座星云之中。
供图:NASA
 
  而鲸鱼星系,则是一个典型的螺旋星系,众多恒星形成的旋臂围绕着一个中心点,酷似一个漩涡。但是,从地球上看去,只能看到该星系的边缘,于是,一些天文学家就把它想象成了在太空中遨游的鲸鱼。
 
爬行动物和两栖动物
 
  与双鼠星系和鼠海豚星系一样,蝌蚪星系的形状可能是1亿多年前的星系碰撞形成的。蝌蚪的尾巴十分宏伟,长约28万光年,约相当于我们银河系直径的3倍。
 
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这张哈勃望远镜拍摄的图像,让人不难想象“蝌蚪星系”这个名字的由来。
供图:NASA
 
  但正如其名,随着星系的演化,蝌蚪星系也将会逐渐变形。
 
  Montmerle说:“这些比喻也并非空穴来风。这些星系有自己的命运。它们可能会重新组合,并‘生出’更小的星系。”还有,可别忘了爬行动物。太空里还有飞龙呢。
 
鸟类
 
  在众多星系里面,可能还真没有以鸟类命名的,但是,星云里面以鸟类命名的可真不少。其中最著名的老鹰星云(又译作“鹰状星云”),其中心位置的黑色形状酷似翱翔的飞鸟,故而得名。
 
  由于这个星云发现于200多年前,因此,天文学家们还发现了其它巩固它动物界核心地位的证据:老鹰星云中的“蒸发气体球”中正在生成新的恒星。
 
  然后,还有一个奔鸡星云,距离地球6500光年左右,在紫外线下呈现红色。不过,如果你实在看不出这个星云哪里像一只鸡,大概也没人会责怪你。
 
  还有一些星云也获得了鸟类的名字,比如海鸥、鹈鹕和猫头鹰星云等。
 
昆虫、蛛类和甲壳类
 
  对于害怕蛐蛐的人来说,走在苍茫宇宙间,恐怕要被吓死,因为到处都是抓挠叮咬的小生物。有许多星云都以狼蛛、红蜘蛛、蚂蚁、蝴蝶、龙虾和对虾命名,还有一对正在融合的星系,与昆虫的两根触须十分相似。
 
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龙虾星云(左下)中包含着疏散恒星团Pismis 24,后者内部存在着大量亮蓝色的恒星。
供图:NASA
 
  但是,在宇宙的节肢动物世界中,最著名的莫过于蟹状星云。早在18世纪,英国的一名业余天文学家首次观测到了它。
 
  当时,美国宇航局并不存在,哈勃太空望远镜更是无从谈起。
 
  然而,一颗恒星爆炸后形成的蟹状星云极其明亮,低倍率望远镜甚至都能看到它。一个世纪后,另外一名天文学家威廉•帕森思(William Parsons)画出了该星云的草图,图上有许多卷须,很像螃蟹的腿,至少他自己觉得很像。如今,想要找出一位觉得该星云像螃蟹的天文学家,恐怕已经太难了。
 
【“动物天体”来了解一下】以动物命名的华美星象有哪些?
这是蟹状星云的彩色合成图。早期的天文学家们认为它很像长着很多条腿的螃蟹。
供图:NASA
 
  太空望远镜科学研究所的新闻负责人Ray Villard评价说:“如果用当今的望远镜再去观察这些天体,你会发现它们跟它们的名字一点都不像。”
 
  “蟹状星云是一场大爆炸,就像是公路上被压扁的动物一样。但当年人们第一次看到它时,以为它看起来像是一只螃蟹。”
 
鱼、乌贼和水母
 
鼠海豚星系和鲸鱼星系要小心啦!因为在太空的不远处,呃,大概在几百万光年之外,就有捕食者。
 
  这其中就有鲨鱼星云。产生该星云的恒星发出的高能光线和星际强风,造就了它的形状,而该星云距离地球大约650光年。
 
  但在以鱼类命名的天体中,鲨鱼星云还不是最有名的,最有名的当属刺魟星云。这个星云是最年轻的行星状星云,即由死亡的恒星生成的星云,上个世纪末才被人类观测到。
 
  事实上,25年前,垂死的恒星周围的气体的热度,就已经不足以使其发光,但如今,刺魟星云仍然在释放着红、绿、蓝三种颜色的气体。
 
  在愈来愈膨胀的宇宙中,还遨游着水母星云、大乌贼星云和鱼头星云。
 
封闭生态系统
 
  如今,天文学家仍然在以惊人的速度发现大量星云和星系。然而,据Villard介绍,最近可能不会再有新的动物进入到太空当中。
 
  他说:“足够大、足够近的那些天体早已经被我们发现,而且都已经有了昵称。最近发现的那些天体要么太远,要么太模糊,都配不上一个昵称。”
 
  因此,除非我们附近的星系或星云被发现长着翅膀、鱼鳍或者触须,否则,恐怕现有的这些宇宙动物,再也不会有新的小伙伴了。

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